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Thoughts from the Frontline

开发油藏 削赤有望

December 10, 2012

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美国财赤问题一直悬而未决,华盛顿政界领袖固然急谋对策,不同党派或界别的有识之士亦纷纷认同,化解危机之道在于全面进行财政改革,并逐步迈上平衡预算之路。医疗保健以及社会保障成本不胜负荷,已被认定为美国财政问题的罪魁祸首;相信不久社会福利改革亦势将成为备受注目的重大议题。

不过,要解决美国政府所面对的财赤问题,必先处理美国的贸易赤字;而要应付贸易赤字,美国政府应从其能源政策入手。笔者早就有意在本栏探讨页岩油革命对美国经济有何影响。正如「油产见顶」(peak oil)一派论者指出,传统油田正日渐式微。究竟有何办法取代藏量庞大而开发成本低廉的石油来源?

1952年,乔治-米切尔(George Mitchell)和约翰尼-米切尔(Johnnie Mitchell)两兄弟伙拍克里斯蒂(Merlyn Christie)钻出第一口油井。这个后来以布恩维尔(Boonesville)命名的油田,位于德克萨斯州怀斯县(Wise),离笔者长大的布里奇波特市(Bridgeport)不远。三人后来合作开采的天然气田数以百计,藏量极丰,但由于无法有效运送如此大量的天然气,唯有将之一一关闭。开采过程在融资方面未有保障而承受风险,他们却毫不气馁,一直进行开采工程,后来终获伊利诺伊州一家公用事业公司融资后,三人合力开采的油井才得以正式投产。

锲而不舍功成


于是这家「三人组」小型石油开采公司,不久就成为笔者家乡的大雇主,对振兴当地经济居功至伟。随后多年该公司钻出的油井不断增加,为数超过1万口;乔治-米切尔的发迹史因而家喻户晓,令人联想到和路迪斯尼(Walt Disney)早期创业备受危机考验的奋斗史,也是以毅力克服困难的成功故事。

自上世纪九十年代起,尤其是近十年间,怀斯县的石油和天然气开采业更因巴尼特页岩层(Barnett Shale)的开发而盛极一时。德州亦因而再度成为美国能源生产中心;随着新科技的发明,短短数年前仍属可望而不可即的油藏,因而得以大举开采。

笔者最近应BNC Bank北达科他州(North Dakota)分行邀请,为该公司客户演讲,并顺道乘直升机前往当地的巴肯(Bakken)页岩层油田实地考察。现时这个页岩层油田产量已胜过德州的巴尼特页岩层油田。从【图1】可见巴肯油田产量如何迅速发展。今年8至10月三个月内更有904口油井获发开采许可证,单在10月内就有370口油井获发许可证,创下空前纪录。



乘直升机深入巴肯页岩层油田心脏地带,笔者不禁想起在家乡布里奇波特的经验。据笔者所知,由于以往钻探油井只能以垂直向下的方式进行,所以往往需在地面上作密集式钻探。时至今日,通过不断改良的新科技,在钻入地底2哩之后,已能横向再钻探2哩。

笔者就开采页岩油特别多花工夫研究,也请教过有关方面的真正专家,根据从中考察所得,得知若开采得法,横向钻探和水力压裂法(fracking)并不会危及自然环境;但供汽车用的页岩油自然当作别论,而笔者亦全力支持研发核能发动的电动车。

据美国能源信息局(Energy Information Administration;简称EIA)报告指出,美国全国各地页岩气开采区已发现蕴藏超过750万亿立方尺技术上可采页岩气,以及240亿桶技术上可采页岩油。不过,实际藏量数字还在随时更新;该局近日更公布,预测美国能源进口占总产量比例将在30年内减半;其它非碳能源尚未计算在内,须知新科技发展之快,往往无法逆料。

2004年,美国第九大产油商Continental Resources公司率先运用水力压裂技术,在巴肯页岩层油田钻出首个横向钻挖油井。该公司的创办人哈姆(Harold Hamm)对区内环境了如指掌,认为巴肯页岩层表层下应还蕴藏4层页岩油及页岩气,其中包括极具开发潜力的三叉层(Three Forks stratum)。12月3日,该公司宣布已在表层下第三层完成油井钻挖工作。由于三叉层远较巴肯表层更为丰厚,所以发展前景实在未可限量。哈姆预料区内页岩油储备多近1万亿桶。

北达科他州能源产量现时居美国全国第三位,更即将进占次席,而仅次于德州。由于当地能源开发业大量增加就业机会,巴肯页岩层油田邻近地区失业率仅为1%。若不嫌工资微薄,在当地要找时薪10至15美元的快餐店帮工实在易如反掌。

且让笔者为大家介绍一下在区内实地考察的所见所闻。当笔者一行到达钻塔办公地点时,见有一位三十出头,负责钻塔日常工作的小伙子,聪明伶俐而又诚实可靠,虽无大学学历,有的却是油田的实干经验。他每月工作28日,每日12小时,然后休假两星期回家与妻儿团聚,平日就住在钻塔上一个小房间,年薪却高达35万美元,正入于奥巴马加税计划所针对的百万、亿万富翁之列。

钻油创造就业


在钻塔上工作若无任何经验,起薪点为年薪12万美元,但工作繁重,工时又极长。就笔者所见,负责管理钻塔的投资顾问年薪约为25万美元左右,对油井营运的各项开支了然于胸,如数家珍,可见成本控制极为缜密。

至于运油货车司机,年薪则介乎15万至17.5万美元之间。开采所得页岩油先由运油货车运至火车站载上火车卡中,然后由长达100卡的火车运往全国各地的炼油厂。在新建成的运油火车站,一辆辆运油货车正在轮候卸货,然后回程继续载运,如此在运输路线上不断往返,所需人手应不在少数。…